"Dan Ferro has taught some of the most
important singers of the 20th Century"
Brian Zeger - The Juilliard School
The Metropolitan Opera

"Intensive study of vocal technique as applied to the literature for active singers"

Les chats blâmés pour les mauvaises compétences en lecture des enfants

“Les chats pourraient rendre les enfants stupides”, rapporte le Daily Telegraph. Il dit qu’un parasite appelé Toxoplasma gondii, qui est porté par les chats, pourrait affecter la performance à l’école.

Toxoplasma gondii est un parasite commun qui peut être trouvé chez de nombreux mammifères, y compris les chats. Il peut être contracté par l’homme s’il entre en contact avec les excréments de chats infectés ou en consommant de la nourriture ou de l’eau contaminée.

Une infection à Toxoplasma gondii est connue sous le nom de toxoplasmose.

Alors que la toxoplasmose ne provoque généralement pas de symptômes chez les adultes en bonne santé, certains chercheurs ont fait valoir que les parasites pourraient avoir un effet sur le cerveau. Par exemple, une étude de 2012 que nous avons discuté de la propriété de chat liée à un risque accru de suicide.

Cette dernière étude a impliqué un peu plus de 1 700 enfants d’âge scolaire aux États-Unis. Il a trouvé un lien entre avoir été exposé à toxoplasma et scores plus faibles sur deux tests cognitifs – un de la capacité de lecture et un de la mémoire verbale.

Cependant, il n’y avait aucune différence de performance en mathématiques ou en tests visuospatiaux (la capacité de traiter l’information visuelle sur la position des objets). Alors que les chercheurs ont pris en compte certains facteurs qui pourraient affecter les résultats, tels que le revenu familial, il est probable que l’élimination de leur impact soit difficile.

L’étude n’a pas évalué comment les enfants avaient été exposés au toxoplasme, que ce soit par le biais de chats ou d’aliments contaminés. Dans l’ensemble, cette étude ne devrait pas causer d’alarme excessive chez les familles avec des chats. Indépendamment des résultats de cette étude, une bonne hygiène autour des animaux de la famille est toujours une bonne idée. Il est recommandé aux femmes enceintes d’éviter les excréments de chat afin de réduire leurs risques de transmettre une infection au bébé à naître.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de l’Iowa et de la Florida International University. Il n’a reçu aucun financement spécifique.

L’étude a été publiée dans le journal médical à comité de lecture Parasitology.

Assez inhabituellement, le titre du Telegraph est plus prudent que certains de ses articles. Cette étude ne peut pas prouver la cause et l’effet, et le titre parle de façon appropriée du parasite étant “lié aux” difficultés d’apprentissage, mais l’article dit que “les chats pourraient rendre les enfants stupides”.

L’article inclut une note de prudence de la part des auteurs selon laquelle des études longitudinales sont nécessaires.

Le rapport de Mail Online sur l’étude est précis et fournit des informations de base utiles sur la toxoplasmose. Les deux journaux en profitent pour montrer de jolies photos de chatons et de chats (le véritable but de l’internet).

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude transversale visant à déterminer si l’infection par le parasite Toxoplasma gondii est liée à une performance cognitive plus faible chez les enfants d’âge scolaire.

Toxoplasma gondii est un parasite unicellulaire qui affecterait environ un tiers de la population mondiale. Comme indiqué dans les nouvelles, il peut être porté par les chats et transmis à l’homme par le contact avec des fèces de chats infectés. Il peut également être transmis en buvant de l’eau contaminée, en mangeant de la viande insuffisamment cuite contaminée ou des légumes non lavés, ou de la mère à l’enfant.

Toxoplasma peut causer une maladie grave s’il est transmis d’une femme enceinte à son fœtus ou à des personnes dont le système immunitaire est compromis. Cependant, chez la plupart des personnes dont le système immunitaire est en bonne santé, l’infection ne provoque pas de symptômes visibles et l’infection est considérée comme «latente» ou inactive.

Il a été suggéré, cependant, que l’infection pourrait causer des changements comportementaux ou cognitifs plus subtils qui ne sont actuellement pas attribués à l’infection. Aucune étude n’a jamais examiné cette possibilité chez les enfants, de sorte que les chercheurs voulaient voir si les enfants atteints d’une infection par toxoplasme pourraient montrer des performances cognitives différentes de celles sans infection.

Ce type d’étude transversale ne peut que nous dire si certaines caractéristiques (fonction cognitive dans ce cas) sont différentes chez certains types de personnes (celles avec ou sans infection toxoplasmique dans ce cas). Comme il n’évalue pas le facteur qui vient en premier, nous ne pouvons pas dire avec certitude que l’infection pourrait causer des différences. Autrement dit, nous aurions besoin de savoir si la performance cognitive des enfants était différente avant l’infection ou juste après.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé les données d’une étude transversale en cours appelée Enquête nationale sur l’examen de la santé et de la nutrition (NHANES). Parmi d’autres évaluations, cette étude a testé des enfants aux États-Unis âgés de 12 à 16 ans pour des signes d’infection toxoplasmique, et a également testé leurs capacités cognitives. Ils ont ensuite comparé les résultats des tests cognitifs entre ceux avec et sans infection toxoplasma.

La NHANES sélectionne un échantillon représentatif de la population américaine dans son ensemble. Les données analysées dans la présente étude ont été recueillies entre 1988 et 1994, dans le cadre de la troisième étude NHANES. Les enfants ont été testés pour un niveau spécifié d’anticorps contre le toxoplasme, ce qui indique qu’ils ont été infectés à un moment donné. Des échantillons de sang ont également été testés pour la présence d’anticorps contre d’autres formes d’infection (telles que les virus de l’hépatite B et C ou de l’herpès), et pour les niveaux de diverses vitamines. La NHANES a également collecté d’autres informations, par exemple sur le revenu familial et l’appartenance ethnique.

Les enfants ont complété des tests de lecture et de mathématiques standard, et des tests évaluant le raisonnement et divers aspects de la mémoire et d’autres fonctions cognitives. Les enfants ayant des troubles d’apprentissage n’ont pas été inclus dans la présente étude. Les chercheurs ont analysé si les enfants ayant des preuves de toxoplasme différaient dans leurs scores aux tests cognitifs de ceux sans signe d’infection. Ils ont pris en compte les facteurs qui pourraient affecter les résultats (facteurs de confusion potentiels), et ils ont également cherché à savoir si les résultats différaient chez les garçons et les filles, ou chez ceux dont les taux de vitamines dans le sang étaient différents.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont analysé les données de 1 755 enfants. Ils ont constaté que 7,7% des enfants présentaient des preuves d’avoir été exposés à une infection toxoplasmique. Les enfants atteints d’une infection toxoplasmique étaient plus susceptibles d’être issus de familles dont la langue principale n’était pas l’anglais et d’avoir des signes d’autres infections. Ils avaient aussi tendance à être plus pauvres.

Avoir été exposé à une infection toxoplasmique a été associé à des scores plus faibles de compétences en lecture et de mémoire verbale, après ajustement pour les facteurs de confusion potentiels. Il n’y avait pas de relation entre l’infection toxoplasmique et les mathématiques ou le raisonnement visuospatial dans ces analyses ajustées.

L’infection par Toxoplasma semble être associée à une plus grande différence dans la mémoire verbale chez les enfants ayant des concentrations plus faibles en vitamine E dans leur sang. Aucune des autres concentrations de vitamines ou de sexe n’a semblé affecter le lien.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que: «La séropositivité à Toxoplasma peut être associée à des troubles de la lecture et de la mémoire chez les enfants d’âge scolaire», et que «la vitamine E sérique semble modifier la relation».

Conclusion

Cette étude transversale a trouvé une association entre l’infection toxoplasmique chez les enfants d’âge scolaire aux États-Unis et certaines mesures de la fonction cognitive (lecture et mémoire verbale), mais pas d’autres (mathématiques ou raisonnement visuospatial).

L’étude comprenait un échantillon national relativement important (un peu plus de 1 700 enfants), sélectionné pour être représentatif de la population américaine dans son ensemble. Sa principale limitation est sa conception en coupe transversale. Comme le notent les auteurs, cela signifie qu’ils ne peuvent pas établir qu’une infection par le toxoplasme était présente avant toute différence dans la fonction cognitive. Par conséquent, ils ne peuvent pas tirer de conclusions quant à savoir si toxoplasma pourrait causer directement les différences observées. Des études de cohorte sont nécessaires pour mieux comprendre si le lien pourrait être dû à un effet direct du toxoplasme.

De plus, bien que les chercheurs aient tenu compte de divers facteurs susceptibles d’influer sur les résultats, ils peuvent ne pas complètement éliminer leurs effets. Par exemple, les enfants atteints d’une infection toxoplasmique avaient tendance à provenir de familles pauvres. Alors que les chercheurs ont pris en compte une mesure du statut socio-économique (revenu familial), il sera probablement difficile de supprimer complètement son impact.

Les chercheurs ont également effectué de nombreuses analyses, et toutes n’étaient pas statistiquement significatives. Quand beaucoup de tests importants sont effectués, certains trouveront un lien juste par hasard. En outre, bien qu’il y ait eu une association entre le toxoplasme et certains résultats de tests cognitifs, il n’y avait pas d’association pour les autres.

Cette étude ne devrait pas causer d’alarme excessive chez les familles avec des chats, car il n’est pas possible de dire avec certitude que toxoplasma est à l’origine des différences observées. Indépendamment des résultats de cette étude, une bonne hygiène autour des animaux de la famille est toujours une bonne idée. Il est recommandé aux femmes enceintes d’éviter les excréments de chat afin de réduire leurs risques d’infection par toxoplasmes et de transmission au fœtus.

La possession d’un animal de compagnie peut avoir des avantages, comme améliorer la qualité de vie d’un enfant et lui enseigner le concept de responsabilité. Il est important de renforcer les bonnes règles d’hygiène pour les animaux de compagnie, par exemple rester à l’écart des déchets animaux et toujours se laver les mains après avoir manipulé un animal de compagnie, surtout avant de manger.

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